el punto de inflexión del cambio climático: ¿cómo deben reaccionar las empresas?

Se est acelerando el cambio climtico? Un nuevo estudio de James Hansen, tal vez el experto en climatologa ms destacado del mundo, y otros 16 coautores, dice que las plataformas de hielo y los glaciares de Groenlandia y de la Antrtica pueden estar derritindose diez veces ms deprisa de lo que prevea el consenso anterior. Eso tendra como resultado la elevacin del nivel del mar en 3 metros en los prximos 50 aos. Para comprender los nuevos riesgos en potencia de ese escenario, Knowledge@Wharton convers con Erwann Michel-Kerjan, director ejecutivo del Centro de Gestin de Riesgo y de Procesos de Decisin de Wharton (Risk Management and Decision Processes Center), y le pidi que comentara ese nuevo estudio.

A continuacin, la versin editada de la entrevista.

Knowledge@Wharton: Qu significa ese nuevo estudio para el planeta Tierra y para las empresas?

Erwann Michel-Kerjan: En primer lugar [] el estudio no ha sido an evaluado por los especialistas. Esto significa que tenemos an que ver lo que el IPCC [Panel Intergubernamental de Cambio Climtico, cuya reunin est marcada para otoo en el hemisferio norte] dir sobre las presuposiciones all presentadas. Se trata de modelos, por lo tanto hay presuposiciones, pero es evidente que tales presuposiciones tienen por objetivo servir de seal de alerta importante para las comunidades internacionales.

Lo que me parece interesante es que hoy en da solemos referirnos al IPCC prcticamente como un parmetro, mientras que, en realidad, el IPCC es un documento consensual: un nmero muy grande de cientficos est de acuerdo respecto a una cantidad [de emisiones de carbono permitida], de manera que, bsicamente, seleccionaremos el menor denominador comn. Por lo tanto, el IPCC es una gran experiencia, excepto por el hecho de que no nos queda otra alternativa que hacer suposiciones.

Jim Hansen era el principal cientfico del clima de la NASA. La mayor parte de los coautores son personas destacadas en el campo de la climatologa. Son muchos los especialistas del sector, pero los autores de la investigacin proceden de EEUU, de Europa, China, por lo tanto se trata de una coalicin interesante [] Durante muchos aos, creamos que podamos darnos el lujo de creer que estbamos ante una amenaza lineal. Por lo tanto, el ao siguiente sera bsicamente siempre peor que el anterior, pero slo por una fraccin poco significativa. Seamos francos: la discusin sobre el cambio climtico se pospone muchas veces hasta el ao 2100, y no dice a las personas lo que ese cambio significa para ellas y para sus hijos de forma inmediata.

Lo que Hansen est haciendo ahora es destacar que no tenemos mucho tiempo. Estamos hablando de 2050, en otras palabras, casi maana. No estamos hablando de una elevacin del nivel del mar en algunos pocos metros; estamos hablando de mucho ms que eso cinco, diez, 20 metros bsicamente de dos, tres, cuatro, cinco pisos. Por lo tanto, si eso fuera verdad, sera un cambio radical sobre la forma que tenemos de pensar sobre el impacto del cambio climtico.

Knowledge@Wharton: El IPCC celebrar una gran reunin en otoo, y yo creo que Hansen dijo que la investigacin no ha esperado a la evaluacin de otros cientficos, lo que llevara meses, porque la idea era lanzar el estudio antes de la reunin.

Michel-Kerjan: Para que las personas lo entiendan, estudios de ese tipo son de entrada evaluados por otros especialistas antes de ser publicados. Pero la publicacin funciona as: primero publican, despus invitan a toda la comunidad cientfica a comentarlo. De esa manera, la evaluacin puede ser realizada por un gran nmero de estudiosos. Por lo tanto, no hay nada negativo en el hecho de que la investigacin no haya sido evaluada an.

Knowledge@Wharton: El estudio fue publicado por Atmospheric Chemistry and Physics Discussion Journal; por lo tanto, se trata, literalmente, de una publicacin abierta al debate. Se trata, entonces, de un gran cambio, un cambio geomtrico, en lugar de lineal, esto es de lo que estamos tratando aqu. Eso significa que ciudades costeras como Nueva York pueden estar en serias dificultades [] En el caso de esas ciudades, si las personas tuvieran que trasladarse hacia el interior, y si eso sucediera muy deprisa, podra haber un gran conflicto [] Respecto a las empresas, eso podra cambiar las cantidades que se pagan a las compaas de seguros. Tal vez no sea posible contratar un seguro. No es nada inmediato, est claro, pero si siguen surgiendo ms evidencias en este sentido en los prximos aos, el inters por la velocidad del cambio climtico ser tomado mucho ms en serio.

Michel-Kerjan: Vamos a tomar como ejemplo EEUU, un 40% de la poblacin americana vive en regiones costeras. Por lo tanto, no se trata slo de Nueva York y de Miami. Habr un nmero mayor de personas afectadas. Piense en eso desde el punto de vista inmobiliario. Su apartamento o casa vala US$ 500.000, pero ahora nadie quiere comprarla. Las implicaciones pueden ser inmensas. Las compaas de seguros, obviamente, estn haciendo un anlisis de ese tipo de forma muy cuidadosa porque aquello que hoy se puede cubrir podra no ser cubierto maana, o si incluso fuera posible cubrirlo, slo sera posible hacerlo por el doble o el triple del precio dependiendo del riesgo.

Creo que el gran descubrimiento, insisto, es que estamos cerca de ese punto de inflexin. El hecho de que podamos despertar un da [] en 2025, 2030 y observar una rpida elevacin del nivel del mar, eso es lo que las personas temen desde hace aos, porque no tendrn tiempo para adaptarse. Si tuviramos 50 aos, 100 aos, y si fuera presidente del consejo, podra decir a los dems: Bien, ese es el nuevo contexto en que nuestra empresa tendr que vivir de aqu a 20 aos. Qu debemos hacer? Muy bien. Pero, si en lugar de 20 aos, dice que son cinco, eso cambia radicalmente el escenario.

Knowledge@Wharton: Entiendo que hay grandes plataformas de hielo en la tierra que se mueven hacia el mar principalmente en Groenlandia y en la Antrtica y que se estn derritiendo. En primer lugar, no se deberan estar derritiendo. Pero el hecho es que no slo se estn derritiendo, lo estn haciendo a un ritmo acelerado. Eso es agua dulce que se desplaza hacia el ocano y cambia su salinidad y modifica los niveles de calor y fro de los mares. Esto puede hacer que la temperatura del ocano suba, pero con eso, de alguna manera, un agua ms caliente puede quedarse atrapada debajo del hielo de la Antrtica, lo que har que se derrita ms deprisa. Es muy complicado, pero las placas se estn derritiendo, aunque parezca, a primera vista, que las temperaturas de los ocanos son ms fras.

Michel-Kerjan: S es complejo, y esa es parte de la dificultad comunicarla porque las personas se sorprenden rpidamente con la informacin. Y la razn por la cual es complicado es que estamos hablando sobre el planeta Tierra: sistemas mltiples interrelacionados de aire, agua, suelo y sol.

Knowledge@Wharton: Son sistemas que se retroalimentan.

Michel-Kerjan: Eso es. Ha descrito bien la situacin. Bsicamente, es como si coge un cubito de hielo y lo pone en un vaso con agua, lo deja derretir, y no sucede nada. El vaso se queda en el mismo nivel. Ahora, si usted coge ese mismo cubito de hielo y lo coloca en un plato, ver la formacin de agua. Estamos hablando precisamente de eso. El cubito de hielo, en realidad, est por encima del nivel del mar. Esto significa que hay un volumen extra de agua entrando. Ese es un aspecto, es decir, que a nivel del mar, la Antrtica y Groenlandia son, de lejos, la mayor fuente de hielo en el mundo. Por lo tanto, cuando el hielo comienza a derretirse, el nivel del mar sube. En segundo lugar, habr menos reverberacin de energa solar, por eso, el planeta Tierra se derretir mucho ms que antes.

Knowledge@Wharton: No habr mucho hielo para reflejar la luz y el calor de vuelta a la atmsfera.

Michel-Kerjan: Exactamente. En segundo lugar, estamos desafiando los sistemas ocenicos de tal manera que no sabemos cmo reaccionarn. Creo que la cuestin aqu eso tambin est en el estudio es que no lo sabemos con certeza, pero es muy posible que tengamos un rpido derretimiento del hielo. La investigacin hace referencia a eso.

Knowledge@Wharton: Veremos lo que sucede cuando el estudio haya sido evaluado por ms gente, o cuando ms cientficos tengan la oportunidad de examinar los datos. Sin embargo, me parece un cambio ms acentuado en la previsin si se compara con lo que ya escuchamos decir a las personas ms destacada en el pasado. Podra resumir el significado del estudio y decir cul es su importancia para nosotros?

Michel-Kerjan: Podemos decir que otras personas ya hicieron esa previsin anteriormente. Ellas no fueron las primeras y las nicas, excepto que, con el paso del tiempo, se estn recogiendo ms informaciones. La tecnologa tambin ha avanzado, por lo tanto estamos en una mejor posicin para validar ciertas teoras que, posiblemente, hace diez o 15 aos.

El planeta Tierra ya est cambiando. Eso es muy importante. No tenemos que esperar 200 aos ms para ver los cambios. Estn ocurriendo precisamente en este momento la sequa ha aumentado, basta con ver la situacin de California. Son muchas historias aqu y all. Cuando las juntamos todas y miramos el sistema, el sistema del planeta, vemos que el planeta Tierra ya est comenzando a reaccionar a todo eso.

Con respecto a las empresas, creo que se trata de una cuestin doble. En primer lugar, qu significa para mi modelo actual de negocios, es decir, laproteccin para los activos de gestin de riesgo? En segundo lugar, est el aspecto de la creacin de valor: si ese es el mundo en que vamos a vivir en los prximos 20 30 aos, qu tipos de nuevos productos, servicios, propiedades intelectuales deberamos desarrollar entre el ahora y el futuro para que vivamos en un mundo en que el nivel del mar sea ms elevado? Son cuestiones interesantes.

Knowledge@Wharton: El IPCC ha hecho muchas predicciones consensuales. Qu resultados ha tenido la entidad en los ltimos diez, 15, 20 aos? Cuando la institucin prev alguna cosa, cul es la precisin de los resultados? Porque, como dice usted, tenemos ms medios y tecnologas mejores para reunir evidencias hoy en da.

Michel-Kerjan: Esa es una pregunta importante y la respuesta no es aquella que, como cientficos, nos gustara or. Pero la verdad es que, si volviramos al comienzo del IPCC y mirramos hacia las previsiones, por ejemplo, de hace 15 aos y si observramos lo que ellos previeron para 2020 en trminos de emisiones de efecto invernadero, con repercusiones sobre el planeta, lo peor que temamos ya est sucediendo. Es importante que las personas entiendan que tenemos ms datos hoy en da.

Podemos decir que la comunidad internacional crey que tenamos ms tiempo que llevara ms tiempo para el planeta Tierra reaccionar y que estamos descubriendo, ao tras ao, que, en realidad, no tenemos mucho tiempo. El planeta Tierra est comenzando a reaccionar mucho ms deprisa de lo que creamos que reaccionara. Esa nueva investigacin dice que no se trata de una reaccin slo potencialmente ms rpida, sino mucho ms intensa tambin.