la caja negra de la estrategia

Carlos Herreros de las Cuevas

Uno de los gurus americanos ms famosos- ya se sabe que su prestigio es generalmente muy efmero- es Malcom Gladwell. Hace unos aos public The tipping point, traducido a nuestro idioma con el ttulo La frontera del xito( Espasa Calpe). Recientemente ha escrito otro, que yo sepa an no traducido, titulado Blink ( el parpadeo). Adems, es un gran articulista en The New Yorker. He traducido uno de sus trabajos , El mito del talento, que pongo a disposicin de quien lo desee porque me ha autorizado a hacerlo el propio Malcom. Quiz tenga ocasin de escribir ms adelante un comentario de ambos libros, vinculados muy estrechamente a la planificacin estratgica, sobre todo a su componente emergente, pero ahora slo quiero referirme al argumento central de este ltimo artculo: de poco sirve el talento ejecutivo si no se genera y utiliza sistmicamente,es decir, por toda la organizacin

Otro libro actual que est teniendo un gran xito es The wisdom of the crowds, why the many are smarter than the few , escrito por James Surowiezcki. Sostiene el autor, y presenta numerosas pruebas de ello, que los grupos son ms inteligentes-tienen mayor capacidad de prediccin, y sus juicios y criterios son ms sensatos- que incluso las personas ms inteligentes. Naturalmente, siempre que los grupos operen bajo ciertas condiciones.

Tal como dice el autor, ya entre 1920 y 1950 muchos psiclogos norteamericanos hicieron diversos experimentos que demostraron la inteligencia grupal. Es clsico el ejercicio de las gominolas en el tarro en el que, una vez tras otra, la estimacin del grupo es invariablemente muy superior a la vasta mayora de las estimaciones individuales.Cuando el profesor de Finanzas Jack Treynor realiz el experimento con sus alumnos- el tarro tena 850 gominolas- el grupo dijo que tena 871. Slo uno de los cincuenta y seis alumnos de la clase propuso una cantidad ms ajustada a la realidad. Imaginemos que en nuestra empresa, ese uno entre cincuenta y seis no forma parte del comit de direccin o de planificacin estratgica.

Dos observaciones con respecto a estos experimentos.En primer lugar, la mayora de los componentes de los grupos no hablaron entre ellos ni se juntaron para buscar una solucin colectiva.Hicieron estimaciones individuales que luego se agregaron y promediaron.La segunda consideracin es que cada vez que se hace el ejercicio, la valoracin del grupo no ser mejor que la de alguna persona en concreto. Sern muchas las ocasiones en las que alguien har una prediccin mejor que la del correspondiente grupo, lo cual es conveniente porque ,especialmente en situaciones en las que existen incentivos para acertar( por ejemplo en la Bolsa) ,se estimula la contnua participacin de personas aisladamente.Pero no existe evidencia de que de forma consistente las personas superen a los grupos; en otras palabras, si se repite diez veces el juego de las gominolas, es probable que en cada partida uno o dos estudiantes mejoren la prediccin del grupo, pero nunca sern los mismos. Con ms de diez juegos, la solucin del grupo ser casi con total seguridad la mejor posible. Por lo tanto, la forma ms sencilla de obtener buenas respuestas es preguntando a grupos.

Scott Page, profesor de Ciencia Politica de la Universidad de Michigan , ha realizado una serie de experimentos bastante sorprendentes utilizando agentes computacionales para demostrar los efectos positivos de la diversidad. Page organiz grupos de entre diez y veinte agentes, cada indivduo dotado de un conjunto diferente de habilidades, y les puso a resolver varios problemas relativamente sofisticados. Individualmente, algunos agentes los solventaron muy bien y otros fueron menos eficaces. Pero el descubrimiento de Page fue que un grupo formado por agentes inteligentes y otros que no lo eran tanto, siempre operaba mejor que otro compuesto slo por inteligentes. Con este experimento Page demostr que la diversidad es muy valiosa en s misma, de forma que cuando un grupo tiene esta caracterstica resuelve los problemas mejor, lo cual no quiere decir que la inteligencia es irrelevante, ninguno de los agentes de Page era ignorante; lo que s indica es que en el nivel grupal, la inteligencia sola no es suficiente porque, por s misma, no puede garantizar la emergencia de las diferentes perspectivas de un problema.

Que la diversidad cognitiva es importante no quiere decir que si juntamos un grupo de personas diversas pero desinformadas, su sabidura colectiva sea mayor que la de un experto. Sin embargo, cuando se rene un grupo con diferentes grados de conocimiento y de visin profunda, llegar a mejores decisiones que si las confiamos a uno o dos indivduos por muy inteligentes que sean. Es una hereja sugerir que las organizaciones que cuentan con las personas ms brillantes no son las mejores en un mundo dominado por la guerra del talento, y gobernado con el supuesto de que unas pocas super estrellas son las que determinan que una empresa sea excelente o mediocre. Hertico pero cierto.

A comienzos del siglo XX el naturalista norteamericano William Beebe observ en la jungla de la Guayana un comportamiento muy extrao. Un grupo de hormigas ejrcito se mova en un amplio crculo de unos cuatrocientos metros de circunferencia; cada hormiga tardaba dos horas y media en completar una vuelta. Sin parar durante dos dias, la mayora acababa muriendo.Lo que vio Beebe era lo que los bilogos llaman un molino circular que se crea cuando las hormigas ejrcito se separan de sus colonias. Una vez que se han perdido siguen una regla sencilla: sigue a la hormiga que te precede.El resultado es el molino que normalmente slo se rompe cuando unos cuantos individuos se desvan por azar y son seguidos por los dems. Generalmente,una colonia de hormigas funciona muy bien.Ninguna gobierna la colonia y cada una de ellas es, por s misma bastante ignorante. Sin embargo, encuentran comida, hacen sus tareas y se reproducen.Pero las sencillas herramientas que las hacen tan eficaces son tambin responsables de su desaparicin cuando se encuentran atrapadas en un molino circular. Dice nuestro autor que los seres humanos no corren este riesgo porque somos capaces de decidir de forma independiente. Independencia no significa aislamiento pero s una relativa libertad frente a la influencia de los otros. Un grupo de personas tiene una mayor probabilidad de tomar dcisiones acertadas si cada indivduo es independiente de los dems; la independencia es importante porque evita la correlacin entre los errores individuales de unos y otros.

Otros dos requisitos necesarios para que los grupos sean realmente inteligentes son evitar los efectos de cascada y de rebao. Existen numerosos experimentos que prueban que cuando las decisiones no se toman a la vez sino de forma secuencial, es probable que surja ese efecto imitativo que Surowiecki denomina cascada.Si la mayora de las decisiones para adoptar las nuevas tecnologas o normas sociales se hace en cascada, lo ms probable es que no sean las ms apropiadas. Lo sern si se toman por personas con opiniones diversas, llegando a conclusiones de forma independiente y basndose sobre todo en informacin privada. La imitacin es una especie de respuesta racional a nuestros lmites cognitivos.

Estrategia y ejecucin: la caja negra