los cisnes negros existen y como beneficiarse de ellos

Aitor

Los cisnes negros eran totalmente desconocidos para la ciencia antes del siglo XIX. De hecho, se asuma como imposible la existencia de los mismos. Si tras cientos de aos de observaciones de cisnes, nunca se haba visto uno, la conclusin ms razonable sera que no existan. Hasta que uno apareci. Como podis ver en la foto, los cisnes negros existen.

Este es la pequea ancdota que da comienzo a uno de los libros ms relevantes que he ledo ltimamente, y que seguro que con el tiempo ir cobrando ms importancia. El libro se llama El Cisne Negro. El impacto de lo altamente improbable de Nassin Nicholas Taleb (versin original en Amazon, The Black Swan: Second Edition: The Impact of the Highly Improbable), a quien podis seguir en Twitter como @nntaleb, y al que podis encontrar en la pgina webFooled By Randomness (el ttulo en ingls de su primer libroque fue traducido como Existe la Suerte? Las trampas del Azar).

Nassim aprendi desde muy joven y en sus propias carnes lo que eran los cisnes negros. Es de origen Libans (o como el dice Levantino). El Lbano antes de los aos 80 era la pancea de la mezcla de culturas y religiones, un lugar casi idlico en el que arropados por un benigno clima mediterrneo, la tolerancia y el respeto a las dems creencias y religiones haca posible la coexistencia de musulmanes, cristianos y judos. Pero todo eso cambi de forma repentina con la guerra del Lbano, cuyos coletazos siguen hoy en da. Nadie en el Lbano pudo precidir lo que iba a pasar. Tras cientos de aos de coexistencia, el cisne negro apareci y se llev el pais por delante.

Pero qu es un cisne negro?

Un cisne negro es un evento altamente improbable que puede alterar por completo las experiencias de las observacionse pasadas.

Os pongo un ejemplo tipo ancdota, que nos cont uno de mis profesores de la universidad. Una de sus alumnas de doctorando, quera estudiar el efecto de las lluvias torrenciales y la erosin en la provincia de Almera. Para ello, haba ideado unos cacharros, que se ponan en las laderas de las montaas, y se encargaran de recoger los sedimentos que arrastrara el agua. Solo tena que esperar unas fuertes lluvias torrenciales y medir la arena en cada cacharro. De esta forma, tendra una estimacin de la cantidad de erosin, es decir, lo que se llevaba por delante cada riada. El caso es que las primeras lluvias torrenciales superaron todas las observaciones anteriores y todos sus cacharros se colapsaron. Supongo que la futura doctora, haba basado la estimacin de la capacidad de los ingenios, en las medidas de precipitacin pasadas. No poda esperar que hubiera unas lluvias tan intensas. Cul fue su error? Suponer que la media de precipitaciones segua una distribucin normal (la famosa campana de Gauss). La realidad es mucho ms compleja, y una sola observacin (en su caso las primeras lluvias torrenciales), se llev por delante todas las observaciones precedentes. Si la media de lluvias era de 300 mm anuales, en un solo da cayeron 600mm. Eso es un cisne negro.

La grandeza del libro de Taleb es que nos hace comprender que, eso que los humanos consideran excepciones, son realmente la norma y lo que nos debera hacer tomar las decisiones. Debemos estar preparados para los cisnes negros, porque con los mtodos de los que disponemos y sobre los que est construida nuestra sociedad son como meteoritos indetectables.

El libro es de esos que ms que una lectura, es una llave. Nos da las pistas para ir abriendo puertas que ni siquiera sabemos que existan. En mi opinin puede que sea, con el tiempo, uno de los libros de filosofa ms influyentes.

Para Taleb hay dos tipos de paises conceptuales: Mediocristn y Extremistn. En el primero los sucesos siguen las reglas de la campana de Gauss, por ejemplo, las alturas o pesos de la poblacin. Es imposible encontrar ser humano de 4 metros de altura, y aunque as fuera, su impacto en la media sera muy muy bajo. Sin embargo, en Extremistn se da el caso contrario. Una sola observacin, cambia radicalmente la media de todas las observaciones previas. En la bolsa, una sola jornada de prdidas, puede suponer acabar con los beneficios acumulados durante una dcada.

Es justo ah, en la economa, donde Taleb se muestra ms crtico y ms irnico. Su argumento es sencillo, los modelos probabilisticos matemticos de la economa y muchos de los economistas nobeles ms influyentes no sirven. Su argumento es poderoso. La economa, es una actividad que se rige por las leyes del caos (pequeas variaciones producen enormes impactos) y sobre la que es imposible, conocer todas las variables. Entra por tanto en el territorio de Extremistn. A lo sumo, lo que podemos hacer es blindarnos contra los riesgos ocultos de la economa y para ello toma como modelo a la naturaleza.

La naturaleza es catica. Nos gusta ajustarla a principios regulares, y a causas y efectos concretos, pero la realidad lo desmiente da a da. No sabemos, y puede que nunca lo sepamos cundo se va a producir un terremoto. Son millones las variables que podran estar implicadas. Sin embargo, nos empeamos en buscar siempre una explicacin tipo causa efecto para cualquier suceso, cuando es muy posible que no se pueda encontrar. Recientemente, Stephen Hawking ha afirmado que es fsicamente posible que el universo se creara de la nada por generacin espontnea. Es decir, sin causa aparente.

Y cmo sobrevivir en un universo dominado por los cisnes negros? Lo que ha hecho la vida y la naturaleza es blindarse ante estas situaciones imprevisibles. Cmo? Con Redundancia y con simplicidad. Tendemos a entender la naturaleza como una maquinaria donde cada parte tiene una nica funcin. No es as. Nuestros propios rganos son redundantes, y cumplen ms de una funcin. La piel, nos protege del exteriror, pero tambin regula la temperatura. Los riones filtran y depura, pero tambin crean hormonas. El cerebro tiene cientos de funciones. Tenemos dos ojos, dos orejas, dos pulmones, dos riones. En trminos informticos, tenemos un backup para muchas funciones. Somos redundantes. La naturaleza es compleja en su conjunto, pero su equilibrio recae en muchas partes. Es decir, no hay un solo componente sin el que todo se vaya al garete. La vida en la Tierra no depende de una nica especie. Son muchas las que lo hacen posible.

Pues bien, esto es justo lo que Taleb denuncia que no ha hecho nuestro sistema econmico. Ha dejado de ser redundante y simple. Qu ocurre cuando hay una gran fusin de compaas? Los famosos campeones nacionales. Muy simple, muchos puestos se consideran redundantes y se eliminan. Las compaias se quedan con un rin en vez de dos. Por otro lado, su estructura se vuelve muy compleja y se agiganta. Y esto es muy peligroso para la sociedad, porque cada vez ms, se depende de grandes actores cuyo colapso arrastra miles de puestos de trabajo y otras empresas pequeas. Os suena la pelcula no? Exacto, Lehman Brothers y con el el sistema financiero mundial. Es decir, las compaas se estn volviendo simples y por tanto, ms expuestas al riesgo, y por otro lado el conjunto del sistema econmico se est volviendo mas dependiente de unas pocas compaas. El caldo de cultivo perfecto para que la aparicin de un cisne negro, se lo lleve todo por delante.

Lo proftico del caso, es que Taleb escribi el libro ANTES de la crisis financiera de 2008. En la edicin que yo he ledo, incluye un ensayo posterior a la crisis (de imprescindible lectura) en el que comenta que para l, la crisis del 2008 no fue un cisne negro. Ya saba que algo as poda ocurrir. Bueno s, eso dicen todos, estaris pensando. Claro, pero Taleb trabaja con inversiones, y justo su modo de invertir y su experiencia con inversiones reales, fue lo que hizo que sus clientes estuvieran a salvo de la crisis. Esto no lo cuenta en el libro, pero se asume tras su lectura. Critica mucho a los tericos que nunca han pisado la calle, y que tratan de explicar todo a travs de la teora. Todo su planteamiento terico se basa en hechos y observaciones de la vida real (lo que se conoce como empiricismo). Para ello cuenta un ejemplo muy elocuente. El de Fat Tony y un Empolln. Fat Tony es un jugador empedernido, y el Empolln un seorito con buena formacin matemtico-estadstica. Tras tirar una moneda 7 veces al aire y salir 7 caras, se les pregunta a ambos, cual es la probabilidad de que salga otra cara en la siguiente tirada. El nerd dice, como es lgico (yo tambin lo hubiera dicho) que de un 50% (las 7 caras son una mera casualidad), pero Fat Tony, mas ducho en los tugurios de juego dice un 100% cara. Cmo? Pues porque para Tony es obvio que la moneda est cargada. Es la experiencia y no la teora estadstica la que le ha llevado a esta correcta suposicin.

Pero no todos los cisnes negros son necesariamente malos, y algunos se pueden aprovechar en nuestro beneficio, aunque es complicado y requiere de fortuna. Los sucesos de extremistn se caracterizan porque tienen proporciones descontroladas o imprevistas. Dentro de esta categora entran las ventas de libros, de msica o algunas inversiones de riesgo.Para poder aprovechar los cisnes negros en nuestro beneficio, hay que saber cmo jugar su juego y esto se basa en dos principios. La serendipia y la famosa ley de Pareto:

Serendipia. Se podra definir como el arte de hacer cosas sin importancia, casuales, sin ningn objetivo concreto a corto plazo, pero que pueden tener unos grandes beneficios. Por ejemplo, asistir a un curso de punto de cruz siendo economista, y acabar montando una ONG de ayuda a refugiados que hagan punto de cruz. El mximo exponente de este camino, creo yo, es Steve Jobs cuya trayectoria vital () es todo un canto a la Serendipia.Ley de Pareto o uno de esos errores que comentemos en el trabajo. Un 20% de lo que hagas puede tener un impacto tremendo. Por tanto, busca siempre un 20% de riesgo, busca siempre en la serendipia sobre la base de ese 20%. Por ejemplo, si vas a ahorrar guarda el 80% de tu dinero a muy buen recaudo, se muy conservador, pero con el 20% restante invierte en, yo que s, una nueva tienda online de venta de ropa interior de cuero en China omejor que invertir en ladrillos, invierte en activos online. Cuanto ms raro mejor. Las probabilidades sern bajas, pero los potenciales beneficios muy grandes.

Lecciones aprendidas: estar preparado para los cisnes negros. Invertir a valores muy conservadores la mayor parte de dinero y a capital riesgo el resto. Esperar siempre beneficios inesperados y escalables. Quiz estis pensando que todo esto est muy bien, pero YO NO SOY UN INVERSOR. Precisamente, lo que importa aqu no es qu hagas sino la estrategia. En tu vida o en tu carrera profesional, puedes aplicar estos principios. Juega, investiga, haz cosas inesperadas, conoce a gente distinta, ve a eventos o fiestas a las que no hayas ido nunca, hazte voluntario en una ONG, en definitiva practica la serendipia. Luego, arriesga un poco, en algo muy diferente al resto quieres ayudar a los dems? Empieza un proyecto de una escuela rural en Guatemala. Los beneficios, en este caso no necesariamente monetarios, pueden ser muy grandes.

Quines se han beneficiado de esta estrategia? Desde luego el propio autor de El Cisne Negro, pero ejemplos hay muchos. Steve Jobs, Tim Ferris, Karlos Arguiano, Dan Brown Qu otros se os ocurren?

En un futuro post os contar los 10 principios para protegerse en lo posible de los Cisnes Negros segn Taleb.

Qu pensis de esta idea de los cisnes negros? Dnde habis detectado su presencia? Dnde se podran dar y cmo nos podran afectar, para lo bueno o para lo malo?